Annonce
Navne

Doktor i astronomi og astrofysik: Det hele begyndte med Star Wars-filmene

May Gade Pedersen elsker at forske i stjerner. En gang om året er hun for eksempel på La Palma, hvor hun observerer stjerner med Mercator teleskopet. Privatfoto
May Gade Pedersen har netop på universitetet i Leuven i Belgien forsvaret sin ph.d.-afhandling om pulserende stjerner, og Højmark-pigen kan nu kalde sig doktor i astronomi og astrofysik.

Højmark: Under corona-nedlukningen blev May Gade Pedersen doktor i astronomi og astrofysikvia et online-forsvar. Dagbladet har stillet Vestjyllands nye doktor en stribe spørgsmål om Højmark, om pulserende stjerner og om at foresvare sin ph.d.-afhandling i en corona-tid.

Hvor kommer din interesse for astronomi fra?

- Jeg vil sige, at min oprindelige interesse for astronomi kommer fra at studere nattehimlen derhjemme.

- På landet i Vestjylland, hvor lyset fra stjernerne ikke bliver forstyrret, kan nattehimlen være utroligt klar. Jeg kan huske, at jeg har kigget op på stjernerne som barn og været fascineret af både, hvor smukke de er, og af, hvor mange der er. Samtidig har jeg også haft meget stor interesse for Star Wars-filmene, som har været med til at sætte fantasien i gang.

- Er der andre som os ude i Universet? Er alle stjerner ens, eller er de lige så forskellige, som de er talrige? Det er blot to af de mange spørgsmål, som jeg har stillet mig selv.

Hvad har din opvækst i Højmark betydet?

- Min opvækst i Højmark har været med til at gøre mig meget selvstændig. Her er det normalt at tage på efterskole og at tage et sabbatår. Jeg tog selv på Lomborg Gymnastik- og Idrætsefterskole i to år inden gymnasiet og var i mit sabbatår tjener i Norge. Jeg har også arbejdet som tjener i sommerferier og gjort rent på Ringkøbing Sygehus. Begge dele gjorde det nemmere både at flytte til Aarhus for at læse videre samt senere at tage springet og flytte til Belgien.

- Højmark er der, hvor mine forældre er, og hvor familien oftest mødes. Min familie betyder rigtig meget for mig. Det var den største betænkelighed, jeg har haft ved at tage til udlandet og studere. Derfor var det også vigtigt for mig at finde et sted i Europa, hvor jeg kunne læse en ph.d. Jeg er typisk hjemme i Vestjylland på besøg, eller har besøg i Belgien, seks gange om året. Jeg havde haft planer om at komme hjem i påsken, men har nu ikke været hjemme siden jul.

Annonce
På landet i Vestjylland, hvor lyset fra stjernerne ikke bliver forstyrret, kan nattehimlen være utrolig klar. Jeg kan huske, at jeg har kigget op på stjernerne som barn og været fascineret af både hvor smukke de er, og hvor mange der er. Samtidig har jeg også haft meget stor interesse for Star Wars-filmene, som har været med til at sætte fantasien i gang.

May Gade Pedersen

Studerer stjerneskælv

Hvad er det interessante ved astronomi?

- Da jeg begyndte at læse fysik på Aarhus Universitet, var jeg i tvivl om, hvorvidt jeg skulle læse sidefag i datalogi eller astronomi. Datalogi, fordi det er meget anvendeligt, og fordi jeg synes, programmering er sjovt, og astronomi, fordi jeg altid har fundet det meget spændende. Jeg fandt så ud af, at astronomi også kan indebære en del programmering i forbindelse med databehandling, så for mig var det det helt perfekte valg.

- Derudover er det interessante ved at tage både en ph.d. i astronomi og astrofysik samt fortsætte som postdoc i dette fag, at man kommer ud at rejse og opleve meget i forbindelse med deltagelse i konferencer overalt i verden. Jeg har selv været i Portugal, Frankrig, England, Holland, Tyskland, USA og Canada på konferencer, og har været heldig nok til at kunne tage turen til La Palma i ti dage en gang om året for at observere stjerner med Mercator teleskopet på vegne af Instituttet for Astronomi, KU Leuven.

- Det er en helt fantastisk oplevelse at være på bjerget om natten for at observere stjerner og se en nattehimmel, der er endnu mere klar end hjemme i Vestjylland.

Kan du forklare hvad du forsker i, så alle kan forstå det?

- Kort fortalt, så studerer jeg stjerneskælv i stjerner, der er meget større, tungere og mere lysstærke end Solen. Disse stjerneskælv, eller pulseringer som vi kalder dem, bruger jeg til at finde ud af, hvordan stjernerne er opbygget, hvor gode de er til blande deres materiale, samt forudsige, hvordan de kommer til at udvikle sig i fremtiden. Princippet er det det samme, som når seismologer bruger jordskælv til at undersøge jordens indre og opbygning.

- I 90 procent af hele deres levetid lyser stjernerne, fordi de forbrænder brint til helium i deres kerne. Hvis stjernerne er rigtig gode til at blande deres materiale, betyder det, at helium-asken i deres kerne kan erstattes med nyt brændstof i form af brint, hvorfor stjernerne så kan leve i længere tid. Et generelt problem, som astronomer har, er, at vi ikke ved, hvor effektivt stjernerne kan blande materialet i deres indre. Målet med mit arbejde har derfor været at finde ud af dette.

Flytter til Californien

Hvad vil du gerne arbejde med i fremtiden?

- Min ph.d.-kontrakt i Leuven udløber til juni, og derefter fortsætter jeg i en kort postdoc-stilling i Leuven, før jeg flytter til Santa Barbara i Californien i september for at påbegynde en to-årig postdoc stilling der. - Målet er der at bruge observationer fra rumteleskopet TESS (Transiting Exoplanet Survey Satellite) til at foretage en lignende undersøgelse som i min ph.d.-forskning, men denne gang for stjerner, der er tunge nok til at afslutte deres liv med en supernova-eksplosion og ende op som et sort hul.

- Disse stjerner kunne jeg ikke tidligere studere på samme måde, fordi der ikke var tilstrækkeligt med data tilgængeligt. På KITP (Kavle Institute for Theoretical Physics) i Santa Barbara er de eksperter i denne type stjerner. Det er i øvrigt også der, at den stjernestruktur og stjerneudviklings-kode, som jeg har brugt igennem min ph.d, er blevet udviklet. Efter arbejdet i Californien er min plan at søge endnu en postdoc-stilling eller to, før jeg søger tilbage til Danmark.

Hvor vigtigt er det at opdage nye stjerner?

- At finde de stjerner, der pulserer på en helt bestemt måde, er altafgørende for, at jeg kan foretage min forskning. De pulseringer finder vi ved at studere lyset fra stjernerne og se, hvordan det varierer. Der kan være flere grunde til, hvorfor lyset varierer. Hvis to stjerner er i kredsløb omkring hinanden, så vil deres lys også variere, men på en anden måde, end hvis de pulserer. For de stjerner, som jeg studerer, tager det fra en halv dag til op til fem dage at gennemgå en pulsering.

- Derfor er det meget vigtigt for os, at vi har rumteleskoper, som kan blive ved med at observere de samme stjerner i flere måneder og år i træk uden at være forstyrret af, hvornår det er nat og dag på Jorden. Før jeg gik i gang med min forskning, kendte vi kun 12 stjerner i den kategori, som jeg studerer, det vil sige tre til otte gange så tunge som Solen. Stjerner, som har de helt rigtige egenskaber, og hvor vi har tilstrækkeligt med information til, at vi kan studere deres indre. Jeg har opdaget endnu 26 stjerner af denne slags, så vi nu kender 38 i alt.

May Gade Pedersen

31-årige May Gade Pedersen er født og opvokset i Højmark som datter af Yrsa og Anders Pedersen.

Hun gik i Højmark Skole indtil 7. klasse, Lem Skole i 8. klasse, og tog 9.-10. klasse på Lomborg Gymnastik- og Idrætsefterskole. Efterfølgende gik hun på Ringkjøbing Gymnasium.

May Gade Pedersen tog sin bachelor i fysik og sin kandidat i astronomi på Aarhus Universitet, Institut for Fysik og Astronomi. Hun forsvarede sit speciale den 4. maj 2016 og flyttede efterfølgende til Leuven i Belgien, hvor hun har taget en ph.d.-grad. Hendes offentlige ph.d.-forsvar fandt sted præcist fire år efter hendes specialeforsvar, den 4. maj 2020. Hun kan derfor nu kalde sig doktor i astronomi og astrofysik.

I sin ph.d.-afhandling har May Gade Pedersen studeret og analyseret langsomt pulserende B-type stjerner, som er tre til otte gange så tunge som Solen. Hun har brugt disse pulseringer til at beregne, hvor effektivt stjernerne kan bringe nyt brændstof i form af brint til deres kerne.

Hendes forsvar kan ses på youtube

Reception på Zoom

Hvordan var det at forsvare en disputats på nettet under corona?

- Jeg var oprindeligt meget skuffet, da jeg fandt ud af, at jeg ville være nødt til at holde mit ph.d.-forsvar på nettet. Ifølge den oprindelige plan skulle jeg have forsvaret min afhandling den 30. marts på Arenberg Slot, som er et lille slot, der ejes af KU Leuven (universitetet i Leuven). Mine forældre, min bedstemor, og min tvillingebror havde planer om at være til stede, og jeg havde planlagt den helt store reception, som skulle afholdes bagefter for familie, venner, og kollegaer. Det var desværre ikke muligt.

- Når det er sagt, så endte det faktisk med at være en sjov oplevelse at holde forsvaret over nettet. Det betød, at langt flere af mine venner og familie fra Danmark kunne følge med og bakke op omkring det, hvilket ellers ikke havde været muligt. Mine to vejledere var begge til stede med moralsk opbakning under selve forsvaret - som de eneste, der måtte være der. Vi fik fejret det bagefter med champagne, og senere på aftenen mødtes jeg også med flere af mine venner i Belgien på nettet via Zoom til reception, hvor vi hver især sad med vores glas og skålede med hinanden. Dagen efter kom flere af mine venner forbi i hold af to-og-to for at skåle med mig og ønske mig tillykke fra den anden side af gaden. Det var rigtig dejligt og hjertevarmende, at de havde koordineret det.

Hvordan har det været at være i Belgien under corona?

- Alt taget i betragtning, så er jeg i den heldige situationen, at jeg uden problemer kan foretage min forskning hjemme fra min lejlighed, så længe jeg har en computer med internetadgang. Jeg bor alene og har et ekstra værelse, som jeg bruger som kontor. Det gør det nemmere at kunne adskille arbejds- og fritidstimer. Og så nyder jeg at kunne drikke en kop kaffe fra min altan, mens jeg svarer på e-mails. Så for mig har det egentlig været okay.

- Det sværeste ved det hele har været ikke at kunne se mine venner og familie som normalt. I Belgien har reglerne været lidt mere strikse end i Danmark. Vi har ikke måttet have besøg af hinanden, og vi har højst måttet mødes med én person ad gangen udenfor til gå-, løbe- eller cykelture. Vi har ikke måttet sætte os ned i parkerne for at snakke sammen. Til gengæld har vi været rigtig gode til at holde daglige kaffepauser på nettet via Zoom, så jeg får set og snakket med mine venner og kollegaer hernede hver dag. Vi arrangerer også en ugentlig fredagsquiz. Vi sørger for at få det gjort hyggeligt, så godt vi nu kan.

- Nu må vi mødes med op til fire personer hjemme hos hinanden, såfremt det altid er de samme fire. Vi har også fået tilsendt masker, som vi skal bruge, hvis vi tager med offentlig transport. Vi skal helst også bruge dem, når vi tager ud og køber ind. I øjeblikket håber jeg mest på, at det vil være muligt for mig at komme hjem på en planlagt ferie til Langeland i juli med det meste af min familie, før at jeg skal flytte til Californien, slutter May Gade Pedersen.

May Gade Pedersens ph.d.-forsvar fandt sted online. Det gik forbløffende godt trods mangelen på publikum, synes Vestjyllands nye doktor. Foto: Dr. Péter I. Pápics
De eneste tilskuere ved May Gade Pedersens ph.d.-forsvar var hendes to vejledere. Her lykønsker den ene af dem, professor Dr. Conny Aerts (til venstre) May med doktortitlen. Foto: Dr. Péter I. Pápics
Annonce
Annonce
Annonce
Annonce
Annonce
Forsiden netop nu
Annonce